Slaapapneu – het stokken van de ademhaling tijdens het slapen – leidt tot vergelijkbare gezondheidsrisico’s als roken. Dat stelt Nico de Vries, hoogleraar tandheelkundige slaapgeneeskunde aan de Universiteit van Amsterdam.‘Veel mensen hebben wel klachten zoals vermoeidheid, impotentie, slechte concentratie en depressiviteit, maar weten vaak niet dat zij aan slaapapneu lijden. Uit onderzoek onder willekeurige groepen mensen weten we dat vier op de vijf mensen die slaapapneu hebben, dat zelf niet wisten.’
De Vries: ‘Alle soorten mensen kunnen apneu hebben. Maar de typische apneupatiënt is een wat oudere, zwaarlijvige man. Juist als mensen ouder worden, wordt alles iets slapper. Dat geldt ook voor de spierspanning in mond en keel. Daarnaast is er een directe relatie tussen de omtrek van iemands nek en de kans op slaapapneu. Zwaarlijvigheid is een risico, maar omdat apneu invloed heeft op de hormoonhuishouding, kan apneu zwaarlijvigheid ook versterken.’

De gevaren van slaapapneu zijn volgens De Vries: ‘Die zijn behoorlijk en vergelijkbaar met die van roken. Wie slaapapneu niet laat behandelen, heeft een veel grotere kans op hart- en vaatziekten of een herseninfarct en er is bewijs voor een grotere kans op kanker. Die risico’s worden door veel mensen onderschat. Het zijn gevaren voor het individu, maar die brengen ook maatschappelijke kosten met zich mee.’