Een apneu tijdens de slaap zorgt ervoor dat de hersenen te weinig zuurstof krijgen. Op dat moment geven de hersenen een alarmsignaal af waardoor iemand minder diep slaapt of wakker wordt. Op dat moment komt de luchtweg weer vrij en kan de slaap weer worden hervat. Echter, wanneer dit meerder malen voorkomt zal iemand nooit helemaal in een diepe slaap komen. Als gevolg onstaat er vermoeidheid.